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Debt Collectors Won't Leave Me Alone - What Can I Do? / Los Cobradores de Deudas No Me Dejan en Paz - ¿Qué Puedo Hacer?

Authored By: Montana Legal Services Association (MLSA) LSC Funded
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Federal law protects you from certain unfair and harassing actions by debt collectors. The law is called the Fair Debt Collection Practices Act (FDCPA). Under the law, a debt collector may not harass, abuse, mislead, lie, or be unfair to you. The law covers personal, family and household debts. It does not cover business or commercial debts.

Who is a debt collector? A debt collector is anyone who collects debts for others. In other words, if you owe money to a business, that business is not considered a debt collector. However, debt collection agencies are considered debt collectors. Only debt collectors are covered under the FDCPA. The law does not apply to creditors who collect their own debts.

 

Do I have to talk with a debt collector if they call me? No. You don't have to talk with a debt collector. In most cases, you have nothing to gain by talking with a debt collector on the phone. You should only communicate with a debt collector in writing. If a debt collector calls, tell them to contact you in writing only. If you don't want to talk with a debt collector, you can hang up the phone. If the debt collector calls back, hang up as many times as you need to until the debt collector stops.

Remember that the debt collector is probably not interested in why you haven't paid or can't pay your debt. Also remember that only you get to decide which debts and bills to pay first. You can't be arrested or jailed for not paying a debt. You have not committed a crime by not paying a debt or bill.

What should I do when a debt collector calls me?

You should keep a piece of paper by your phone and write down the date and time of each phone call. If you talk to the debt collector, write down what the debt collector said to you. Be sure to write down EACH time the collector calls. Calling you excessively is against the law. Your written record may help you if you have to go to court later.

The information section at the front of your local telephone book should tell you what to do about harassing, threatening, or annoying calls. You may report these calls to your telephone service center or annoyance call center.

Do I have to answer letters I get from debt collectors?

No. You don't have to answer letters you get from a debt collector. You should keep every letter and every envelope that a debt collector sends you in a safe place. The information in the letter and on the envelope may be important if you have to go to court later.

What must a debt collector tell me about the debt?

Within five days after you are first contacted, the debt collector must send you a written notice. This notice must tell you:

  • the amount of money you owe,
  • the name of the creditor, and
  • what to do if you believe you don't owe the money or don't owe the amount they are trying to collect.

What should I do if I disagree about a debt?

If you disagree that you owe the debt or disagree about how much you owe, you should send a letter to the debt collector within 30 days of getting the written notice from them. The letter you send is called a "debt verification letter." In the letter, you should explain that you don't think you owe the money or that you disagree about the amount you owe. If you send a debt verification letter within 30 days of receiving the notice, the collector must stop any collection efforts against you until they have verified the debt. They can verify the debt by sending you proof of the debt, such as a copy of the bill. Click here for a sample validation letter available on MontanaLawHelp.org.

It is always a good idea to send a debt verification letter, even if you are fairly sure that you owe the debt. At the very least it will force the debt collector to verify what you owe and will halt the collection action for a short time. The debt collector may not contact you again until you are sent proof of the debt. After you are sent proof of the debt, the debt collector may restart collection efforts.

Important: Make a copy of any letter you send to a debt collector and save it in a safe place. Send all letters by certified mail, return receipt requested. Save the certified mail receipt and the green return receipt with your copy of the letter. This is done so that you have proof that you sent the letter and that the debt collector received it. This proof may be important if you have to go to court later.

Can I stop a debt collector from contacting me?

Yes. You may stop a debt collector from contacting you by writing a letter to the debt collector telling them to stop. This letter is called a "cease contact letter." Once a debt collector gets your letter, they can't contact you again, except to say there will be no further contact or that they intend to take a certain legal action against you. If they do contact you, they are breaking the law, and you should talk to a lawyer. Click here for a sample cease contact letter available on MontanaLawHelp.org.

As with any other letters you send, make a copy of the letter and save it in a safe place. Send the letter by certified mail, return receipt requested. Save the certified mail receipt and the green return receipt with your copy of the letter.

Keep in mind that this letter does not make the debt go away. It only forces the debt collector to stop contacting you. The debt collector can still take you to court to try to collect your debt.

So a debt collector can't contact me if I ask them to stop. What CAN a debt collector do?

A debt collector's options depend on what type of debt he is trying to collect. Normally debt collectors do not collect debts secured by collateral (car or home loans). If the debt is unsecured (credit card, medical bill, personal loan, etc.), the only way to collect it is to take you to court. Debt collectors usually go to court as a last resort because it is so expensive.

In other words, usually a debt collector cannot do anything more than ask you to pay and eventually sue you in court if you don't pay. As frightening as a lawsuit can be, it is usually not as serious as many debtors think. Many times debt collectors do not act on their threats of a lawsuit against people without very much money or property. If they do, the debtor can hire an attorney or represent himself and explain why he can't or shouldn't have to pay. If the debt collector has broken the law while trying to collect the debt from you, you should talk to a lawyer and present evidence of those violations at the trial.

What happens if the debt collector gets a judgment against me?

Even if a debt collector gets a court judgment against you, it does not necessarily mean you will be forced to pay the debt. The judgment gives the debt collector the right to take some of your wages and/or property. However, if you don't own much and don't earn much, the debt collector may not be able to get anything from you. There are federal and state laws that prevent debt collectors from taking a certain amount of your income and certain types of your property. If all of your income and property are protected by these laws, you are called "judgment proof." If you are judgment proof, there is nothing that the debt collector can do to collect the money you owe unless your financial situation changes.

If you are having trouble with debt collectors, you should also read What Debt Collectors Can and Can't Do.

 

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La ley Federal lo protege de ciertas acciones injustas y hostigadoras de los cobradores de deudas.El nombre de la ley es “Ley de Prácticas Justas para el Cobro de Deudas” (Fair Debt Collection Practices Act) (FDCPA).Bajo esta ley, un cobrador de deudas no podrá acosar, abusar, manipular, mentir o ser injusto con usted.La ley cubre deudas personales, familiares y domésticas.No cubre deudas comerciales o de negocio.

¿Quién es un cobrador de deudas?Un cobrador de deudas es cualquiera que cobre deudas para otros.En otras palabras, si usted debe dinero a un negocio, ese negocio no se considera un cobrador de deudas.Sin embargo, las agencias de cobro de deudas son consideradas cobradores de deudas.Sólo los cobradores de deudas están cubiertos bajo la FDCPA.La ley no aplica a los acreedores que cobran sus propias deudas.

¿Debo hablar con un cobrador de deudas si me llama?No.Usted no tiene que hablar con un cobrador de deudas.En la mayoría de los casos, usted no tiene nada a su favor al hablar con un cobrador por teléfono.Sólo debe comunicarse con él por escrito.Si un cobrador lo llama, dígale que se dirija a usted solamente por escrito.Si usted no desea hablar con un cobrador, puede colgar el teléfono.Si el cobrador llama nuevamente, cuelgue el teléfono las veces que sea necesario hasta que se detenga.

Recuerde que a los cobradores no les interesa por qué usted no ha pagado o no puede pagar su deuda.También recuerde que sólo usted decide qué deudas y cuentas pagar primero.Usted no puede ser arrestado o encarcelado por no pagar una deuda.Usted no ha cometido un crimen por no pagar una deuda o factura.

 

¿Qué debo hacer cuando un cobrador me llama?

Usted debe tener un trozo de papel cerca de su teléfono y anotar la fecha y hora de cada llamada.Si habla con el cobrador, escriba lo que éste le ha dicho.Asegúrese de escribir CADA VEZ que el cobrador llame.Llamarlo a usted en exceso es contra la ley.Su registro escrito puede ayudarlo en caso de que deba ir a un tribunal más tarde.

La sección de información al frente de su guía telefónica local debe informarle sobre qué hacer ante llamadas amenazantes, hostigadoras o desagradables.Usted puede reportar estas llamadas a su centro de servicio telefónico o centro de llamadas molestas.

 

¿Debo responder cartas que recibo de cobradores?

No.Usted no tiene por qué responder cartas que recibe de cobradores.Usted debe mantener cada carta y sobre que un cobrador le envíe en un lugar seguro.La información en la carta y el sobre puede ser importante si usted debe ir a un tribunal más tarde.

 

¿Qué debe un cobrador decirme sobre la deuda?

Dentro de cinco días que usted es contactado por primera vez, el cobrador debe enviarle una notificación por escrito.Esta notificación debe decirle:

·         el monto de dinero que debe,

·         el nombre del acreedor y

·         qué hacer si usted piensa que no debe el dinero o no debe el monto que le están tratando de cobrar.

¿Qué debo hacer si no estoy de acuerdo sobre una deuda?

Si usted no está de acuerdo con que debe el dinero o sobre el monto que debe, es necesario que envíe una carta al cobrador dentro de los 30 días de haber recibido la notificación por escrito.  La carta que debe enviar se llama una “carta de verificación de deuda”.En ella, usted debe explicar por qué piensa que no debe el dinero o que no está de acuerdo con el monto que se le imputa.Si usted envía una carta de verificación de deuda dentro de los 30 días de recibir la notificación, el cobrador debe detener cualquier esfuerzo de cobro hacia usted hasta que haya verificado la deuda.Dicho cobradorpuede realizar la verificación enviando a usted pruebas de la misma, como una copia de la factura.Una carta modelo está disponible en MontanaLawHelp.org.

Siempre es una buena idea enviar una carta de verificación de deuda, aún si usted está casi seguro de que debe el dinero.Por lo menos, forzará al cobrador a verificar lo que usted debe y detendrá la acción de cobro por un período corto.El cobrador puede no contactarlo otra vez hasta que a usted se le envíe una prueba de la deuda.Luego de que a usted le envíen una prueba de la deuda, el cobrador puede reiniciar los esfuerzos de cobro.

 

Importante:Realice una copia de cualquier carta que envíe a un cobrador y guárdela en un lugar seguro.Envíe todas las cartas por correo certificado, con acuse de recibo solicitado.Guarde el recibo de correo certificado y el acuse de recibo verde con su copia de la carta.Esto se hace para que usted posea una prueba de que envió la carta y de que el cobrador la recibió.Esta prueba puede ser importante si usted debe ir a tribunales más tarde.

 

¿Puedo detener a un cobrador de contactarme?

Sí.Usted puede detener a un cobrador de contactarlo escribiéndole una carta, diciéndole que se detenga.La carta se llama “carta de cese de contacto”.Una vez que un cobrador recibe su carta, no puede contactarlo otra vez, salvo que sea para decir que no habrá más contactos o que pretenda iniciar acciones legales contra usted.En caso de que igualmente lo contacte,está violando la ley y usted debe hablar con un abogado.Una carta modelo de cese de contacto está disponible en MontanaLawHelp.org.

Como con cualquier otra carta que envía, realice una copia de la misma y guárdela en un lugar seguro.Envíe la carta por correo certificado, con acuse de recibo solicitado.Guarde el recibo de correo certificado y el acuse de recibo verde con su copia de la carta.

Tenga en cuenta que esta carta no anulará la deuda.Solamente obligará al cobrador a que deje de contactarlo.El cobrador todavía puede llevarlo a tribunales para intentar cobrarle.

 

Entonces un cobrador no puede contactarme si le pido que se detenga.¿Qué cosas SÍ puede hacer un cobrador?

Las opciones de un cobrador dependen de qué tipo de deuda esté tratando de cobrar.Normalmente los cobradores de deudas no cobran aquellas deudas aseguradas por garantías reales (préstamos a la vivienda o autos).Si la deuda no posee garantía (tarjeta de crédito, factura médica, préstamo personal, etc.) el único modo de cobrar es llevándolo a usted a tribunales.Los cobradores usualmente van a los tribunales como su último recurso pues es muy costoso.

En otras palabras, usualmente un cobrador no puede hacer nada más que solicitarle a usted que pague y eventualmente demandarlo si usted no realiza el pago.Si bien los litigios pueden provocar miedo, usualmente no son tan serios como muchos deudores piensan.  Muchas veces los cobradores no actúan según sus amenazas de un pleito en contra de personas con bajo poder adquisitivo o propiedad.Si lo hacen, el deudor puede contratar un abogado o representarse a sí mismo y explicar por qué no puede o no debería tener que pagar.Si el cobrador violó la ley tratando de cobrarle la deuda, usted debe hablar con un abogado y presentar las pruebas de estas violaciones en el juicio.

 

¿Qué sucede si un cobrador obtiene una sentencia en mi contra?

Aun cuando un cobrador de deudas obtenga una sentencia en contra suya, no significa necesariamente que usted será forzado a pagar.La sentencia le da al cobrador la potestad de tomar algunos de sus ingresos y/o propiedad.Sin embargo, si usted no posee mucho y no percibe mucho ingreso, el cobrador de deuda puede no estar habilitado para recibir algo de usted.Existen leyes federales y estatales que previenen la toma de ciertos montos de su ingreso y ciertos tipos de propiedades por parte de cobradores de deuda.Si todo su ingreso y propiedad están protegidos por estas leyes, usted se llama “a prueba de juicio”.Si usted es a prueba de juicio, no hay nada que el cobrador pueda hacer para cobrar el dinero que usted le debe a menos que su situación financiera se modifique.